O que é uma estrela cadente e como acontecem?

Estrela cadente sobre o lago

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É comum pedir um desejo quando avistamos um rasto luminoso a cruzar o céu durante a noite, pois acredita-se que é um sinal de sorte. Em todo mundo este fenómeno é conhecido como estrela cadente ou shooging star (em inglês). No entanto, não se trata de uma estrela. Aliás, seria impossível para uma estrela atingir velocidades semelhantes à de uma estrela cadente, especialmente tendo em consideração que as estrelas estão a vários anos-luz de distância.

As estrelas cadentes assemelham-se a estrelas a cair do céu, daí a origem do seu nome. Contudo, são na realidade meteoros a atravessar a atmosfera do nosso planeta.

Porque que as estrelas cadentes deixam um rasto luminoso?

estrela cadente sobre o campo

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Ao entrar em contacto com a atmosfera terrestre, a uma velocidade de 250 000 km/h, os meteoros incendeiam-se e tornam-se incandescentes devido ao atrito com o ar da atmosfera, deixando um rasto luminoso no céu. Este fenómeno ocorre de noite e dia, contudo só é visível durante a noite.

A maioria dos meteoros acaba por se desintegtar antes de atingir o solo. Os fragmentos que conseguem ultrapassar a atmosfera terrestre, geralmente são aqueles de maiores dimensões e denominam-se meteoritos.

As estrelas cadentes podem ter diferentes cores, dependendo da constituição do meteoro. Por exemplo, se o meteoro for rico em cobre, a estrela cadente pode deixar um rasto verde no céu.

O que é uma “chuva de estrelas”?

estrela cadente sobre a catedral

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Em determinadas épocas do ano, é possível ver um grande número de estrelas cadentes durante um curto período de tempo. Este fenómeno é conhecido como “chuva de estrelas” e ocorre quando o nosso planeta passa no mesmo trajecto onde passou um cometa. Os vestígios desse cometa entram em contacto com a atmosfera do nosso planeta e dão origem à “chuva de estrelas”.

Qual é a diferença entre meteoroide, meteoro e meteorito?

Estrela cadente

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  • Meteoroide – é um corpo celeste sólido com dimensões inferiores às de um asteróide mas maiores do que uma molécula e que se desloca no espaço cósmico.
  • Meteoro – Um meteoroide ao entrar em contacto com a atmosfera terrestre passa a chamar-se meteoro, popularmente conhecido como estrela cadente.
  • Meteorito – Um meteorito é o nome dado a um meteoroide que consegue resistir à atmosfera terrestre e atingir a superfície da Terra.

Qual é o melhor local e data para ver estrelas cadentes?

Estrela cadente durante a noite

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As estrelas cadentes são um fenómeno de difícil previsão, pois é impossível determinar a hora exacta a que os meteoros vão entrar em contacto com a atmosfera terrestre. No entanto, existe um conjunto de dicas que devemos ter em consideração para que a probabilidade de observar este fenómeno seja maior. Nomeadamente:

  • Devemos procurar uma zona com baixa poluição luminosa. Zonas rurais com pouca iluminação são ideais. Consulte este mapa para determinar quais as regiões com menor poluição luminosa.
  • Pelo mesmo motivo devemos evitar noites de lua cheia.
  • O céu deve estar limpo. É impossível ver este fenómeno quando existem nuvens no céu. Por isso devemos consultar as previsões meteorológicas.
  • É também importante encontrar um local com o campo de visão desobstruído.
  • Por fim visitar earthsky.org para saber quais são as datas e regiões onde irão ocorrer as próximas “chuvas de estrelas”.

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